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衣冠禽兽最早是褒义词吗?

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“禽兽”是汉语里一个非常常见的词,是经常被拿来指人的贬义词。“衣冠禽兽”这个词产生于明代后期,在语料中出现过很多次,无一例外也都是显而易见的骂人的话。

“禽兽”是汉语里一个非常常见的词,经常被拿来指人。比如《左传·襄公四年》:“戎,禽兽也,获戎失华,无乃不可乎?”又如《孟子·滕文公下》:“杨氏为我,是无君也;墨氏兼爱,是无父也。无父无君,是禽兽也。”再如《史记·三王世家》:“荤粥氏无有孝行而禽兽心,以窃盗侵犯边民。”这些都是古代知识分子非常熟悉的文献,所以逻辑上看产生一个包含“禽兽”二字的褒义词的概率就很小。

文禽武兽的传统并非是从明朝开始的。只是说明朝开始把这种装饰制度化了。问题是,这种装饰只是装饰在官服上(补子),而不会装饰在帽子上。所以说“衣冠禽兽”是夸人的话,实在是太牵强。明明这句话就是骂人是:“穿着衣和冠的禽兽”,和“沐猴而冠”是一个意思。

事实上,在历朝语料里,“禽兽”指人都不是什么好话。以明代为例,我们很熟悉的《水浒传》第三十三回 《宋江夜看小鳌山 花荣大闹清风寨》记花荣对着宋江骂刘知寨:“小弟是个武官副知寨,每每被这厮呕气,恨不得杀了这滥污贼禽兽!”“衣冠禽兽”这个词产生于明代后期,在语料中出现过很多次,无一例外也都是显而易见的骂人的话。

查看语料库,能找到的最早的语料是明代万历年间,陈汝元的 《金莲记·构衅》:

人人駡我做衣冠禽兽,箇箇识我是文物穿窬。

这句是夸是骂,自然不必解释。

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